Dentro del mundo experimental de la infraestructura animal

Dentro del mundo experimental de la infraestructura animal

A mediados de la década de 2000, los sapos estaban encontrando un final espantoso cerca de Ede, una ciudad antigua y arbolada en el centro de los Países Bajos. Los vecinos de la zona acudieron al rescate. Durante algunas semanas cada primavera, la ciudad erigió un conjunto de cercas temporales a lo largo de un kilómetro de camino, en un área donde los animales cruzaban desde su hábitat de invierno en el sur a tres estanques de reproducción en el norte. Cuando los sapos golpeaban la barrera, saltaban de lado unos metros hasta caer en un balde, una de las 36 trampas que se alineaban en la valla.

Todos los días, los voluntarios llevaban diligentemente los sapos al otro lado y los enviaban por su camino. Era una forma tosca y algo laboriosa de mitigar las dificultades de ser un anfibio en un mundo construido para los humanos. Pero fue un salvavidas que los residentes de Ede estaban felices de proporcionar a sus vecinos verrugosos, que, como muchas otras especies en todo el mundo, han sufrido dificultades para alimentarse, reproducirse y migrar a medida que su paisaje familiar se ve destrozado por la infraestructura humana.

Lo que siguió tomó el aire de una fábula con moraleja entre una pequeña comunidad internacional de ecologistas y diseñadores ecológicos. Unos años después, Ede decidió cambiar sus pantallas ad hoc por barreras permanentes y reemplazó las tres docenas de cubos con un par de túneles de vida silvestre que pasan por debajo de la carretera. Para el ecologista Edgar van der Grift y otros científicos que monitoreaban el cambio, estaba claro que los pasos subterráneos eran populares. Muchos sapos saltaban alegremente hacia sus estanques de reproducción, incluso encontrando la ocasión de copular a mitad del viaje, señala un estudio de 2019.

Pero cuando los investigadores estudiaron el efecto que esta nueva infraestructura estaba teniendo sobre la población de sapos, se alarmaron con los resultados. "Vimos un choque", dice van der Grift, uno de los principales expertos mundiales en estructuras de cruce de vida silvestre. “En cinco o seis años, la población se redujo de más de 10.000 individuos a menos de 1.000”. En los años transcurridos desde entonces, van der Grift persuadió a Ede para que agregara un tercer túnel, en un lugar muy frecuentado a lo largo de la carretera. Pero las discusiones aún están en curso sobre cómo revertir los números decrecientes de Ede.

ANDREW MERRITT

Para los defensores de los cruces de vida silvestre, cualquier señal de falla inevitablemente hace sonar las alarmas a lo largo y ancho. Los países han comenzado a invertir mucho en estos puentes y túneles. El proyecto de ley de infraestructura del presidente Biden de noviembre asignó una inversión histórica de $ 350 millones en cruces de animales en los EE. UU., donde algunos estiman que mueren aproximadamente 1 millón de animales vertebrados cada día. En abril, la Federación Nacional de Vida Silvestre inició la construcción de un puente urbano pionero: un acre de "naturaleza salvaje" diseñado a la medida de $90 millones que flotará a lo largo de 10 carriles de la autopista US 101, uniendo dos islas de hábitat de pumas al norte de Los Ángeles. Los primeros usuarios Canadá y los Países Bajos ya albergan redes de décadas de proyectos de carreteras, con arcos de bosques caóticos que se extienden sobre las carreteras. Australia, Brasil, China y Sudáfrica están siguiendo su ejemplo, con la esperanza de poder evitar el destino de ver hábitats naturales cortados en fragmentos inconexos y enfermizos.

En todo el mundo, las ciudades están construyendo una gran variedad de estructuras destinadas a mitigar los impactos de la urbanización y la construcción de carreteras en la vida silvestre. La lista incluye techos verdes, rascacielos arbolados, diques vivientes, humedales artificiales y todo tipo de refugios e "hibernáculas", incluidas cajas para pájaros de cáñamo impresas en 3D para búhos en peligro de extinción en Melbourne y gigantescas cuevas de murciélagos construidas como iglús de tierra en el colinas de Texas.

Pero los datos sobre la eficacia de estos enfoques siguen siendo irregulares y poco claros. Eso es cierto incluso para los cruces de vida silvestre, el ejemplo mejor estudiado y más financiado de dicha infraestructura animal. Aunque los ecologistas de carreteras saben que estos cruces pueden desempeñar un papel vital en la reducción de los atropellos, la historia de su impacto en la conservación de la vida silvestre aún se está contando. Esta pregunta es cada vez más urgente: para alcanzar los Objetivos de Desarrollo Sostenible de la ONU para 2040, se necesitará un “tsunami” proyectado de $97 billones de dólares en nuevas carreteras, vías férreas, oleoductos y líneas eléctricas, lo que de hecho duplicaría la infraestructura humana a partir de 2012. niveles, según el Fondo Mundial para la Naturaleza. Eso ejercería aún más presión sobre la biodiversidad global; una sexta parte de todas las especies en peligro de extinción están amenazadas por el desarrollo de la infraestructura humana.

Los cruces de vida silvestre ciertamente parecen historias de éxito. Todos los días, las cámaras de detección remota transmiten imágenes de animales aprovechándose de ellas. Están los pioneros ansiosos, como los corzos y los zorros, que cruzan incluso antes de que se complete la construcción. Hay reductos tímidos, como lobos grises u osos pardos, que pueden tardar generaciones en convertirse en usuarios. En el Puente de Vida Silvestre Mandai de Singapur, un total de 70 especies, incluidos pangolines, ciervos sambar, macacos de cola larga, murciélagos frugívoros y aves rojas de la jungla (un pariente cercano del pollo doméstico), han cruzado la carretera. .

"Diez segundos después de que están abiertos, hay animales usándolos", dice Darryl Jones, autor de A Clouded Leopard in the Middle of the Road, que cuenta las historias de carreteras mortales y cruces que salvan vidas desde Brisbane. , Australia, a Alberta, Canadá. “La gran nueva pregunta ahora es… y esta es la pregunta válida… ¿Y qué? ¿Eso realmente hace una diferencia?


Se tarda menos de media hora en tren para llegar desde Ámsterdam a Gooi, una región de pueblos históricos y asentamientos medievales fortificados que alberga la industria de la televisión holandesa. Pero este corto viaje lo lleva a través de uno de los paisajes más intensamente diseñados en la tierra: sobre puentes de vigas de ferrocarril, a través de canales de navegación, pasando por molinos de viento (tanto antiguas estructuras de piedra como las actuales turbinas de acero tubular) y extensiones de campos creados por el sistema de diques de pólder que transformó los humedales pantanosos naturales del país en tierras agrícolas productivas.

Para aquellos interesados en conocer los límites de los cruces de vida silvestre, el Gooi es un buen lugar para comenzar. La región cuenta con una de las colecciones de infraestructura de este tipo más densas del mundo, con cuatro puentes, dos pasos subterráneos importantes y una red de túneles para tejones, anfibios y reptiles, todo a unos 10 minutos en coche de la pintoresca capital local. de Hilversum.

Mientras van der Grift camina por la cubierta de uno de estos puentes, señala excrementos de zorro, garzas azules y senderos donde grupos de corzos caminan en fila india, volviendo sobre sus pasos cada día. Desde este punto, encima del puente, la carretera de seis carriles de abajo es invisible, protegida por los taludes elevados o "bermas" a ambos lados. Pero se puede escuchar, a pesar de los esfuerzos por amortiguar el ruido con el follaje de hayas y abetos locales. El cruce está salpicado de estanques, lo suficientemente juntos como para que los sapos salten cómodamente de uno a otro.

Los Países Bajos construyeron sus primeros puentes de vida silvestre para evitar que los ciervos se conviertan en animales atropellados. Pero en la década de 1990, el país comenzó a cambiar a una mentalidad ecológica más holística, utilizando puentes para unir fragmentos de áreas protegidas. En 2005, el parlamento holandés convirtió dicha "desfragmentación" en una política nacional a largo plazo, conocida como MJPO en holandés. El programa marcó un cambio hacia una agenda estratégica impulsada por la conservación, una que priorizaba ayudar a una amplia gama de especies, incluidos reptiles, murciélagos y mariposas, a moverse a través del paisaje alterado por humanos. En el modelado realizado para el ministerio de transporte holandés, van der Grift identificó 215 cuellos de botella por donde las especies luchaban por pasar, y los marcó como lugares donde los cruces podrían marcar la mayor diferencia. Hoy en día hay 70 puentes de vida silvestre en el país y más de 2000 otras estructuras, como túneles de tejones, puentes de cuerda entre árboles y pasos subterráneos acuáticos.

Para comprender el valor real que tiene un puente, es importante dar un paso atrás y ver el daño que llega con cada calzada asfaltada, dice van der Grift, un gigante gentil con un seco sentido del humor ganado en dos décadas de intentos, con una mezcla de resultados: frustrar el deseo aparentemente insaciable de los animales de arrojarse debajo de los autos. Un camino forma una barrera, que los animales no pueden o no quieren atravesar. “Inhibe que los animales se crucen y se pongan en contacto unos con otros”, dice van der Grift. Los efectos van mucho más allá de los animales atropellados. Si la barrera es lo suficientemente significativa, puede hacer que poblaciones enteras de animales sean menos viables, propensas a la endogamia y al declive.

Los cruces de vida silvestre pueden reducir este efecto de barrera, según el pensamiento, haciendo que el camino sea más permeable para una variedad de especies. Pero pocos estudios hasta ahora han podido decir de manera concluyente si esto realmente está sucediendo o no, explica.

concepto de cruce de sapo

ANDREW MERRITT

El diablo está en los detalles. En el caso de Ede, por ejemplo, había mucho tráfico de anfibios en los túneles del sapo. Pero no había suficientes estructuras, solo dos túneles inicialmente, separados por cientos de metros, en lugar de los 10 o más que los científicos habían recomendado. "Muchos sapos que se mueven a lo largo de la barrera y quieren cruzar la calle para llegar al estanque de reproducción, básicamente se dieron por vencidos porque no encontraron una estructura de cruce lo suficientemente pronto", dice Marcel Huijser, un líder estadounidense. ecologista vial y amigo de van der Grift desde hace mucho tiempo.

Los impactos inesperados y los efectos secundarios surgen en casi todos los cruces. Los pasos subterráneos, a menudo considerados una alternativa más barata, parecen ser menos populares entre muchas especies y rara vez son utilizados por las mariposas. Muchos mamíferos acuáticos no entrarán nadando en un túnel donde no pueden ver el otro extremo, pero se les puede convencer de caminar por el mismo túnel si se construye una repisa estrecha por encima de la línea de flotación. En un puente en Gooi, un gran ciervo se hizo cargo inesperadamente, ejerciendo un efecto territorial fuera de las temporadas de celo. Actúa como un guardián, permitiendo que las hembras crucen pero cerrando el acceso a la mayoría de los machos.

En el puente en el que estamos parados, van der Grift está rastreando gusanos lentos, reptiles sin brazos ni piernas que se tambalean hacia adelante como serpientes torpes. Décadas después de haber sido divididas por la carretera y el ferrocarril, las poblaciones de los lados este y oeste de la carretera habían desarrollado perfiles genéticos distintos. Cuando se inauguró el puente en 2016, esperaba ver que las dos poblaciones comenzaran a mezclarse. Y, de hecho, las pruebas de ADN sugieren que lo son. “Vemos ahora que los patrones genéticos de las poblaciones se están acercando unos a otros†, dice. “Entonces hay intercambio.â€

Pero el objetivo final es garantizar poblaciones de animales viables, sanas y autosuficientes. Y aún no está claro si los esfuerzos de desfragmentación están logrando eso. Van der Grift dice que él y sus colegas escribieron un plan para una evaluación empírica a nivel nacional del programa MJPO hace aproximadamente una década, pero nunca fue financiado (desde entonces, MJPO concluyó y fue reemplazado por otros planes de desfragmentación). Dichos estudios a menudo se consideran prohibitivamente caros. Puede requerir décadas de seguimiento del tamaño de la población para separar la señal del ruido, explica Silviu Petrovan, zoólogo de la Universidad de Cambridge. Algunos animales, como los anfibios, naturalmente tienen números de población que varían mucho de un año a otro, dice, lo que significa que los totales pueden zigzaguear "debido a razones que no tienen nada que ver con su mediación".

"Ahora estamos en la etapa en la que están entrando los datos, realmente están llegando".

darryl jones

Un animal que parece haberse beneficiado de las políticas de desfragmentación holandesas es el tejón. En la década de 1980 había menos de 1.200 en todo el país. Desde que el país comenzó a construir “tuberías de tejón” subterráneas, su número se ha más que triplicado. Los modelos del equipo de van der Grift indican claramente que los túneles tienen un efecto positivo en la viabilidad de la población. Pero no se ha llevado a cabo ningún estudio científico sólido para probarlo, dice. Eso implicaría décadas de seguimiento de la población.

Los Países Bajos no están solos en su evaluación limitada del impacto de los cruces de vida silvestre. “Incluso cuando hacemos lo suficiente, no hacemos la investigación durante el tiempo suficiente, ni lo financiamos lo suficientemente bien, incluido un entorno de 'antes', incluidos los ajustes de control, para poder concluir que realmente alcanzamos nuestro objetivo. objetivos†, dice Petrovan. Muchos proyectos de cruce ni siquiera llegan al punto de definir claramente los objetivos que se propusieron alcanzar, dice.

Jones adopta un tono más optimista. "Ahora estamos en la etapa en la que están entrando los datos, realmente están llegando", dice. Se siente particularmente alentado por la capacidad de realizar pruebas genéticas: "Tenemos formas muy útiles y efectivas de evaluar estas cosas".


Históricamente, en los EE . UU., la conservación no ha sido el objetivo de los cruces de animales. Hasta ahora, los puentes de vida silvestre se han visto casi exclusivamente como herramientas de seguridad vial: unas dos docenas de pasos elevados construidos en puntos críticos para la migración de ciervos y alces. Las especies menores amenazadas apenas se registran entre las diversas víctimas de la carretera. —¿Anfibios? ¿Reptiles? Por favor…†dice van der Grift, resumiendo cómo tales preocupaciones normalmente se rÃan.

La mayoría de los estudios de los cruces de EE. UU. han rastreado su impacto en las colisiones viales y las reclamaciones de seguros. Allí sobresalen: "Cuando se ubican correctamente, con cercas adecuadas, para las especies objetivo, sabemos qué cruces de vida silvestre funcionan bien más del 90 % del tiempo", dice Nina-Marie Lister, quien dirige el Laboratorio de Diseño Ecológico en Ryerson. Universidad de Toronto. “Evitan del 90 al 95% de las colisiones de vehÃculos con animales silvestres. Ese es un número asombroso en el mundo de la ciencia”.

cruce de animales
Paso subterráneo de vida silvestre que cruza la alcantarilla para animales debajo de una autopista en los Países Bajos
cruce de animales

En el sentido de las agujas del reloj desde arriba a la izquierda: los pumas de California, los elefantes de Kenia, los pangolines de Singapur y los anfibios de los Países Bajos se encuentran entre los puntos focales de los desarrollos de cruces de vida silvestre.

La reducción de daños a la propiedad y lesiones humanas puede ser significativa. A mediados de la década de 2010, por ejemplo, un proyecto en State Highway 9 en Grand County, Colorado, agregó dos puentes para la vida silvestre, cinco grandes pasos subterráneos en forma de arco y 10.4 millas de cercas para la vida silvestre a un costo de $10 millones. El resultado fue una reducción del 89 % en los accidentes de tránsito. El Centro para la Conservación de Grandes Paisajes, una organización sin fines de lucro que trabaja en la conectividad ecológica, proyectó que los cruces se amortizarían en aproximadamente 22 años, menos de un tercio de la vida útil planificada de 75 años de las estructuras.

Pero si el objetivo es simplemente evitar que los animales sean atropellados por automóviles, no hay necesidad de un puente. “Simplemente podría poner una cerca y evitar que se vayan por completo, y su mortalidad se reduciría a cero”, dice Petrovan, quien realiza investigaciones sobre cruces de vida silvestre para Conservation Evidence, una base de datos de hallazgos científicos sobre acciones de conservación. “Nos ayuda a sentirnos mejor, porque vemos menos personas muertas. Pero para la población, en realidad no da ningún beneficio”, dice.

Huijser dice que Estados Unidos se ha mostrado menos inclinado que su Holanda natal, y "casi cualquier otro lugar en el que he trabajado", a pensar en la conservación como un objetivo de los cruces. Pero eso está cambiando. La Ley de Inversión en Infraestructura y Empleos, que se promulgó en noviembre y ha asignado $350 millones para cruces de vida silvestre durante los próximos cinco años, proporciona nuevos fondos federales para proyectos e investigaciones para reducir también las colisiones entre vehículos y vida silvestre. como conectar áreas fragmentadas de hábitat. Aunque esa cantidad es sólo el 0.3% del presupuesto de $110 mil millones del proyecto de ley para caminos, los ecologistas de caminos lo han aclamado como una inversión histórica. Ahora existe una forma financiada con fondos públicos de construir cruces que apunten a los objetivos de conservación, aunque la reducción de colisiones sigue siendo el enfoque principal, dice Rob Ament, conservacionista principal del Centro para la Conservación de Grandes Paisajes. El financiamiento dedicado también significa que los cruces de vida silvestre ya no compiten con los baches por los escasos dólares de los impuestos. "Creo que en realidad es un gran paso adelante", dice Ament. El proyecto de ley reconoce que necesitamos diseñar infraestructura “teniendo ambas cosas en mente: las necesidades de las personas, el movimiento de bienes y personas, pero también el movimiento de la vida silvestre”, dice. "Y finalmente, estamos haciendo eso".


Pero ¿qué construir? Los ejemplos de cruces más influyentes de América del Norte se encuentran a lo largo del Frente de las Montañas Rocosas en Canadá. El área, que cuenta con la diversidad más rica de grandes mamíferos del continente, está atravesada por la Carretera Transcanadiense. En el Parque Nacional Banff, se construyó un conjunto de 44 cruces de vida silvestre (seis pasos elevados y 38 pasos subterráneos) para cerrar la brecha, creando un sistema interconectado utilizado por una amplia gama de especies, incluidos alces, pumas y coyotes, así como animales más raros como el zorro rojo, los osos pardos, los lobos, los glotones, las serpientes, los castores y el lince.

Pero los cruces de vida silvestre de Banff, como la mayoría, sufren una especie de Síndrome del Carruaje sin Caballos, sus diseños están circunscritos por la infraestructura existente. Los túneles suelen ser alcantarillas poco adaptadas, los tubos (normalmente de hormigón) que transportan agua por debajo de las carreteras. Y los pasos elevados por lo general se han tomado prestados al por mayor de las carreteras: se construyen como si fueran a soportar el peso de un camión de 18 ruedas y luego se "recubren" con follaje, dice Lister.

concepto de infraestructura de nido

ANDREW MERRITT

Una dispersión de experimentos está comenzando a repensar este modelo. Uno es Wallis Annenberg Wildlife Crossing, el puente de vida silvestre de $ 90 millones en construcción al norte de Los Ángeles. Diseñado por el arquitecto Robert Rock, evita el arco jorobado de los puentes más antiguos en favor de una gran extensión plana que necesita solo una columna para sostenerse entre montañas y a través de una carretera atravesada cada día por aproximadamente 300,000 automóviles. Es el "niño del cartel de la innovación", dice Renee Callahan, directora ejecutiva de ARC Solutions, un grupo que investiga cómo construir mejores puentes para la vida silvestre. "Está literalmente diseñado para especies que van desde pumas hasta ciervos mulos y ratones ciervos", dice Callahan. “Lo están diseñando completamente, literalmente hasta la capa de micorrizas, en términos del suelo, para asegurarse de que el suelo en sí tenga la red de hongos que puede soportar la vegetación nativa”.

Hay muchas incógnitas a medida que comienza la construcción, sobre todo cómo reaccionarán las diferentes especies ante el gran volumen de vehículos que pasan debajo. El Servicio de Parques Nacionales estará monitoreando la actividad en el puente, así como los perfiles de ADN de los animales a ambos lados de la autopista. Muchos están atentos para ver qué sucederá con la población de pumas de la zona. Con el tiempo, la endogamia ha llevado a anomalías genéticas, como una torcedura reveladora en la cola de los gatos locales. La agencia predijo que la población se extinguiría en décadas sin un cruce.

En los EE. UU., los $350 millones del proyecto de ley de infraestructura están muy por debajo de lo que se necesitará para abordar la fragmentación creada por los 4 millones de millas de caminos públicos del país. Pero hay un puñado de innovaciones que podrían inclinar el análisis de costo-beneficio al permitir que los cruces se construyan a menor costo o en lugares donde antes no era factible.

Actualmente, los puentes para animales se construyen solo donde hay terrenos protegidos a ambos lados de la carretera, ya que el gasto típico de construir un puente de concreto sería difícil de justificar en un sitio que alguien podría desarrollar dentro de unos años. Se podrían usar sistemas modulares más livianos y económicos en lugares cuyo futuro es menos seguro, explica Huijser: "Si las tierras adyacentes se vuelven inadecuadas para la vida silvestre, las desmontamos y usted puede moverlas".

Un material candidato para este tipo de sistemas modulares es el hormigón prefabricado. También hay entusiasmo por el polímero reforzado con fibra (FRP), un material menos denso que el concreto que está hecho de fibras estructurales fijadas en resina. FRP se ha utilizado para construir puentes peatonales y ciclistas en Europa y un puente de vida silvestre rápido y fácil en Rhenen, justo al sur de Gooi en los Países Bajos. Actualmente, la Administración Federal de Carreteras no permite su uso en la infraestructura de tráfico en los EE. UU., pero hay una creciente demanda de cambio. “Estas son barreras que se relacionan principalmente con polÃticas y gobernabilidad. No se trata de ciencia ni de tecnología”, dice Lister.

“Saben que lo último que alguien quiere es que se construya una gran estructura, con mucha publicidad, y luego no funciona”.

darryl jones

Diseñadores como Lister e innovadores como Callahan son defensores vocales de construir puentes de vida silvestre en todo el país. Los ecologistas viales y los científicos de vida silvestre, por otro lado, siguen siendo más cautelosos. “Son hipercrÃticos porque saben que lo último que alguien quiere es que se construya una gran estructura, con mucha publicidad, y luego no funciona. Porque todos saldrán de la carpintería y dirán: '¡Mira! ¡Pérdida de tiempo! ¡Una completa mierda!'”, dice Jones.

Pero hoy, incluso los tipos cautelosos quieren ver más construidos. Aunque es posible que no hayamos realizado suficientes investigaciones para tener todas las respuestas, sería peligroso tomar eso como una señal de que debemos detenernos, dice Huijser. Él llama a ese exceso de cautela un “error de tipo II”, un falso negativo. En este momento de extinción masiva, es como si la casa se estuviera quemando y nuestra solución hasta ahora ha sido dispararle una pistola de agua varias veces. Concluir que el agua no es la respuesta sería un error.

sapo

A pesar de los desafíos en Ede y en otros lugares, dice van der Grift, la respuesta es aprender mientras se construye. Todavía tenemos que invertir en el trabajo real de etiquetado, instalación de cámaras de rastreo y pruebas de ADN y monitoreo de la población a largo plazo, enfatiza. Pero primero debemos construir más cruces, y la evidencia que tenemos hasta ahora dice que debemos construir grandes y audaces. “Tienes que darte cuenta de que casi no puedes hacer demasiado†, dice. “Haces lo que crees que es necesario, lo estudias y luego, nueve de cada 10 veces, verás: 'Oh, debería haber hecho más'. Pero no tiene sentido esperar hasta te has dado cuenta de eso.

Matthew Ponsford es un reportero independiente con sede en Londres .